Billeder wiki: Så er de næste top spillere i det sidste årti på vej til at blive afsløret. Nr. 1 får sin egen del af serien i løbet af næste uge. Her en oversigt over placeringerne fra 20-6. Vi begynder denne gang med vores egen Caroline Wozniacki der er blevet #5 på årtiets liste.

6. Martina Hingis, SUI
7. Maria Sharapova, RUS
8. Esther Vergeer, NED (WC)
9. Li Na, CHN
10. Diede de Groot, NED (WC)
11. Victoria Azarenka, BLR
12. Flavia Pennetta, ITA
13. Ekaterina Makarova/Elena Vesnina, RUS/RUS
14. Yui Kamiji, JPN (WC)
15. Kim Clijsters, BEL
16. Garbine Muguruza, ESP
17. Samantha Stosur, AUS
18. Jiske Griffioen, NED (WC)
19. Aniek Van Koot, NED (WC)
20. Karolina Pliskova, CZE

# 5 – Caroline Wozniacki, DEN
… mens nogle spillere steg støt i løbet af årtiet, og andre blinkede lystigt inden de kæmpede for at blive foran de øvrige spillere, så bølgede Wozniacki sig jævnt  gennem 2010’erne og skyggeboksede sin vej forbi det hele, selvom det “vigtigste” kapitel i hendes rejse var alt andet end en forudgående kendsgerning. Alligevel overlevede danskeren faldgruberne i en lang karriere og fandt en måde at blive på toppen, indtil hun meddelte sin beslutning om at forlade kampen. Som hun altid sagde, at hun ville.

Wozniacki behøvede ikke at reklamere for sig selv i 2010’erne. Da tiåret begyndte, selvom hun kun var 19, havde hun *allerede* gjort det. Som junior-slam-mester i 2006, vandt hun sin første WTA-titel i slutningen af ’08, og nåede en slam-finale(U.S.) og blev den første Top 10-spiller fra Skandinavien i ’09. Hun nåede nr. 1 i 2010, og blev den første af, hvad der slulle vise sig at være otte kvinder, der ville stige til øverste placering for første gang i deres karriere i løbet af tiåret. Wozniacki afsluttede det første år af 2010’erne som nr. 1, gjorde det derefter igen i 2011. Hun fortsatte endda et stræk, som hun var begyndt i 2008, hvor hun vandt mindst en singletitel om året i elleve sæsoner efter hinanden. Men selv mens hendes defensive evner, adræthed og udholdenhed blev beundret og anerkendt, og hun havde vist en vedholdenhed og passion, der byggede på hendes ofte muntre og positive holdning, var hun muligvis den mest kritiserede # 1 spiller nogensinde.

Døbt en “pusher” der manglede kraft og, oftere end *tage* en kamps store point, var tilfreds med blot at sætte bolde inde i banen, indtil hendes modstander begik en fejl ved afslutningen af en lang bolduveksling. Hun blev mere præcist beskrevet som en spiller, der manglede viljen til at spille den slags aggressivt spil, der var nødvendigt for at besejre andre topspillere og vinde en slam. Hun kunne altid bruge en sådan gameplan, men så ikke behovet for at ændre det, der allerede havde gjort hende til verdens #1-spiller, for ikke at nævne en global stjerne, før hun var fyldt 20 (stort set på grund af sin ungdommelige  personlighed). Ser man tilbage kunne Wozniacki vise sig at være den *sidste* topspiller, der virkelig kunne bryde igennem i den *samlede* sportsbevidsthed, selvom hun tilbragte et helt årti i rampelyset uden at løfte en slam titel.

På en måde havde hun en pointe i, at hun ikke *havde brug for* at ændre noget, men hendes mangel på en slam-titel hang ikke desto mindre over hende. Hun følte aldrig udadtil, at hun havde noget at bevise, og hver gang hun blev spurgt/forhørt om sagen (som det ofte skete), fastholdt hun, at hun “havde tid” til at vinde en slam, før hendes karriere var forbi, og ikke var bekymret . Hun var trods alt ung. Hvor mange andre end sig selv, hendes nærmeste rådgivere og mest optimistiske tilhængere der *virkelig * troede  på det, var dog tvivlsomt.

Mens frustrationen over denne uforanderlige virkelighed, voksede (hos Backspin, Todd Spikers blog, diskussionerne om, hvordan man skal/ hvordan man ikke skal og hvorfor / hvorfor ikke om det hele.Det kom til at blive kendt som “Wozniology-101”), spillede danskeren simpelthen videre og blev aldrig bekymret for sin opfattelse af situationen. Mens hun gennemgik en svag dukkert i resultaterne i årtiets mellemår og kub vandt en titel i sæsonen fra 2013-15, fastholdt hun sin Top 10 placering gennem 2014. Efter at have set golfspilleren Rory McIlroy bryde deres forlovelse, syntes Wozniacki at finde den beslutsomhed, og beviste tankegang, som så mange havde ønsket at se i hende et par sæsoner tidligere. Efter samtidig at have trænet udenfor banen for at løbe sin første maraton (hvilket hun gjorde i New York det efterår), spillede hun stadig en regelmæssig turneringsplan, og danskeren tog et noget mere aggressivt tankesæt frem på banen og producerede sit bedste slamresultat i fem år og nåede US Open-finalen (tabte til S.Williams). Desværre blev ændringen ikke fast, da Wozniackis sæsonafslutningsrangering gled ned til bunden af Top 20 (# 17 / # 19) de næste to sæsoner, da hun havde blandede resultater og skader (ofte kæmpende med en dårlig ankel , der kastede grus i hendes defensive angrebstaktik). Hun blev tvunget til at trække sig fra Roland Garros, hendes første fravær fra en slam siden 2007 og den eneste i hendes karriere, og faldt til så lavt som #74 i ’16, før et stærkt 4. kvartal (sejre i Tokyo og Hong Kong) bragte hende tilbage i top 20. Men det var, hvad hun begyndte med i 2017, der for evigt ville ændre åbningssætningerne i hendes karriere-biografi.

Mens hun kun vandt en titel i ’17, var det måske den vigtigste sæson i hendes tennisliv. For første gang, siden de første år af tiåret, blev det at vinde igen en vane for danskeren. Hun nåede store finaler i Dubai, Miami, Toronto, Tokyo og i WTA-finalen. Og selvom hun *næsten* var blevet afskrevet af de fleste for rnogensinde at snuse til den manglende slam-titel efter at være gledet ned i det “andet lag” af de bedste spillere på touren i de seneste sæsoner, satte 17 ‘hende helt tilbage i samtalen. Hun nåede otte finaler (svarer til det karriere-bedste, hun satte hvert år fra 2009-11), og selvom hun kun vandt to gange, gjorde hun det i sine sidste to forsøg: et vellykket forsvar af sin Tokyo-titel og den største titel i hendes karriere i WTA-finalen. Hun præsterede fjorten Top 10 sejre i sæsonen (langt den bedste nogensinde), inklusive tre over tre forskellige # 1’er (blev den første spiller, der gjorde det siden Dinara Safina i ’08), og sluttede som nr. 3 (hendes bedste siden 2011 ). Hendes kortvarige tilføjelse af Sascha Bajin, der tidligere havde arbejdet med Serena Williams og Victoria Azarenka (og senere Naomi Osaka), som en træningspartner / “assistenttræner” syntes at udløse en ændring i danskerens tankegang mellem linjerne, da den længe håbede beslutning, om at udvikle et mere vedvarende aggressivt spil, omsider blev sat i aktion.

Desværre beholdt Wozniacki ikke Bajin om bord ind i ’18 (gik igen tilbage til behageligheden ved at have sin far Piotr til at overvåge sit spil), men uanset hvilken indflydelse han måtte have haft på hende (og den succes, hun så i løbet af ’17 sæson) blev det overført til det nye år. I Melbourne, efter at have reddet to MP mod Jana Fett i 2. runde, vandt hun sin fjerde sejr i karrieren over en nr. 1 (alle kom i en seks måneders periode i 2017-18) i Australian Open-finalen over Simona Halep til (endelig) at få fat i hendes jomfru-slam-titel efter ca. 11 år, 43 slams, og 149 slam-kampe, efter at hendes ikke-anerkendte forsøg var begyndt med hendes ’07 RG-debut i en alder af 16. Hun var den første danske (og skandinaviske) slamvinder. Titlen satte hende tilbage som #1 (i en måned) for første gang siden 2012, den længste periode mellem nr. 1- forløb i kvindernes tennishistorie. Det gav hende i alt 71 uger på toppladsen, den niende bedste nogensinde for en WTA-spiller.

Efter at have beskæftiget sig med det, hun havde betragtet som en ”mystisk” lidelse, der påvirkede hendes træning, meddelte Wozniacki i oktober, at hun var blevet diagnosticeret med den autoimmune sygdom reumatoid arthritis før U.S. Open. Hun fandt en vej rundt om situationen og vandt sin første Premier-titel på højt niveau siden ’11 i Bejiing (uden at miste et sæt) det efterår, og sluttede som nr. 3 for et andet år i træk. Det var hendes syvende Top 10-sæson i årtiet, på niveau med S.Williams og Kvitova, som det bdste på WTAtouren. Imidlertid viste 2019 sig at være et prøvelsesår for danskeren (selvom hun havde det fint, giftede sig med den tidligere basketballspiller David Lee i juni). Endnu en gang med at håndtere skader (og med hendes tilstand, der sandsynligvis ville gøre det værre), lykkedes det ikke at vinde en titel for første gang siden ’07 og hun spillede i kun en finale (hendes laveste, siden hun nåede sin første i ’08). Hendes #38 rangering var også hendes laveste siden 2007 (#64).

Wozniacki vandt 24 singletitler i årtiet (tredje bedst på touren), hvilket gav hende 30  i hendes karriere. 43 af hendes 55 finaler kom i 2010’erne, hvor hun registrerede 51 (af 61) top 10 sejre. Hun tilføjede fire yderligere slam SF-resultater (3 fra 2010-11, derefter endnu et  i ’16 … skønt en Wimbledon QF-eller-bedre resultat forblev afvigende i hendes karriere), nåede ’10 WTAF-finalen ud over sin ’17 sejr og var 6-5 i Premier – finaler på højt niveau (skønt der var et hul på syv år mellem sejre i 2011 og ’18). Mens hendes store øjeblik i solen på banen tog et stykke tid med at blive realiseret, var Wozniacki travlt beskætiget med det hele tiåret udenfor banen. Hun fandt tid til at være model (i mode af designeren Stella McCartney, der også designede mange af hendes tennisdragter, på siderne af Sports Illustrated’s badedragtudgave i flere år,  begyndte i 2015, og ESPN Magazine-kropsudgaven i ’17). I 2016 var hun Danmarks flagbærer ved åbningen af Rio-OL i Rio, og i maj ’18 blev hun udnævnt til ridder af Dannebrogsordenen af dronningen af Danmark.

Sent i ’19 meddelte Wozniacki, at hun ville trække sig tilbage efter ’20 Australian Open. Det var ikke en chokerende udvikling, da hendes interesser udenfor banen og (efter ’18 AO) manglen på noget resterende mål på banen, kombineret med vanskeligheden ved hendes medicinske tilstand, allerede havde bragt det frem som en potentiel udvikling. Man kunne have spekuleret på, om hun havde ventet, indtil OL i Tokyo, hvor hun fylder 30 i den kommende sommer, før hun holdt op, men Wozniacki syntes aldrig at have haft nogen forestillinger om en uopfyldt tenniskarriere (og hun havde “været der, gjort det”, så vidt den olympiske oplevelse angår, da hun nåede til QF i ’12, før hun bar flaget fire år senere).
Det er svært at se, om Wozniacki ville have fortsat sin karriere ud over AO 20, hvis hun ikke havde vundet titlen i Melbourne to år tidligere, men det havde sandsynligvis i det mindste en vis indflydelse på beslutningen. Det gør bestemt det at forlade tennisscenen med potentielt at opnå *mere* på bordet lettere, end det ville have været uden det. Sejren ’18 viste sig ganske vigtig, lukkede mange karrierehuller og gav hende muligheden for at tage en dyb indånding og overveje sine muligheder. Ægteskab, derefter tilbagetrækning osv. Og hvad der derefter kommer. Det var en stor udvikling både for hende og tennis, at hun endelig vandt sin slam, så hun kunne slette ethvert eventuelt stigma, der måtte have klæbet sig omkring hendes karriere, hvis hun ikke havde gjort det. Den ene sejr fjernede alle de negative kommentarer, der havde hængt over hendes hoved i starten af 2010’erne, og over
hvad der ville have været en Hall of Fame-værdig karriere, selv uden en større titel. Med den AO-krone vil hun sandsynligvis få plads der det første år, hun er berettiget til det (selvfølgelig, hvem ved – hun  bliver mor og vender derefter tilbage, før det fem-årige vindue lukker – hun er 29 år gammel og ung nok til at give det en chance til efter 2-3 år i en alder af 31/32, hvis hun får trangen … det er gjort før).

Danskeren vil afslutte karrieren som en af de mest populære spillere blandt både fans og fjender, og blev længe betragtet som en af de mest muntre og godmodige figurer på touren, selvom hun *havde* en spids kommentar, som lejlighedsvis kom ud, når hun blev udfordret. Heldigvis blev en sådan udvendig bryskhed udnyttet effektivt mellem linjerne, når hun var igennem, via den slags aggressiv spil, der vandt Australian Open. Som et resultat af det  vil hendes karriere ende med, at ingen side ikke er vendt i hendes drejebog Det er ikke en dårlig måde at bøje ud af touren på, når man tænker over det. Efter en lang offentlig diskussion beviste Wozniacki – næsten i den ellevte time – at hun havde ret hele tiden. Hun *havde* tid til at vinde en slam. Og nu får hun tid til at gøre, hvad hun vil, uanset hvor længe hun ønske det.

#4 – Petra Kvitova, CZE
..oh Petra. Det var både almindelig jubel (“Åh, Petra!”) og beklagelse (“Åh, Petra …”) i løbet af dette årti, da tjekkiens dramatiske højdepunkter var så høje eller højere end nogen andre i dette årti. Desværre var hendes lavpunkter lige så frustrerende, det være sig at stønnende-og-pustende (ofte mens hun blev gennemvåd af sved i intens varme, gispende på grund af sin astma) nær en brutal slutning og tab i tidlige runder i slam eller vise af et hovedrystende mængde af uprovokerede fejl, der pludselig dukkede op midt i en kamp. Man skulle dog ikke være bange for, at “Petra” ikke var
fremmed overfor det at spille og vinde kampe, der gik tre sæt.
Men selv med alt dette vil de minder man husker om Kvitova i 2010’erne altid være gode, det være sig med ærefrygt (se hendes sjæleknusende – for hendes modstandere- Wimbledon-titelløb), respekt (hun var den ubestridte holdleder af den dominerende tjekkiske Fed Cup-indsats, en del af seks titelvindende teams i årtiet), pludselig “frygt” (“Pojd !!!”) eller overvældende kærlighed (efter at have overlevet en indtrængning i sit hjem og knivoverfald i december ’16 og vendt tilbage fra en karriere truende håndoperation, blev Petra mødt med en utrolig masse åbne smil, arme og hjerter i en bølge af beundring, måske uovertruffen i sportens historie).

Når hun var i topform, var der få der var bedre end Kvitova, der viste sig at være en af ​​de mest spændende og *den* mest dominerende og skræmmende hitter på touren på denne side af Serena Williams, da hendes spil fyrede af på alle cylindre. Med hendes fejende venstre serverer og aggressive stil var tjekken naturligvis mere hjemme på græsset end nogen anden overflade. Hun brød ind i bevidstheden i sportsverdenen ved at nedlægge feltet på banen i Wimbledon i 2011 for at vinde sin pige-slam-titel og efterlod horden af ​​Hall of Famers, der var til stede ved Center Court, lammet, med deres kæber mærkbart faldet. Deres voldsomme ros om hendes fremtid var ret enstemmig, da hun blev erklæret den næste store spiller på touren. Men mens hun spillede hovedrollen i Fed Cup og vandt endnu en Wimbledon-titel tre år senere, og peppede årtiet op med adskillige kortvarende, multi-event-strækninger med åndeløs dominans undervejs, levede Kvitova aldrig helt op til sin oprindelige glans og løfte. Efter at have vundet to titler og nået tre semis og fire QF i sine første 19 slams i årtiet (2010-14), nåede hun i sin sidste nitten kun en finale og to andre QF. God, men en smule mindre end hende forventede “storhed.” Åh Petra.

Bortset fra et spil, der ofte var lige så fejlbehæftet, som det var afhængigt af store vindere, var tjekkens problem normalt helbredet. Allerede astmaplaget fandt hun ofte sine store turneringer påvirket af virussygdomme, herunder at skulle tage sig af et tilfælde af mononukleose i 2015. Hendes udholdenhed var undertiden også manglende, når slamkampe i Melbourne og New York blev spillet i den varme sommersol fik undertiden “mindre” modstandere på sejrskurs, hvis de bare kunne holde hende på banen * længe nok *. Derefter fulgte angrebet i 2016, der selv med hendes overraskende hurtige tilbagevenden og hurtig succes (mens hun ikke havde fuld fornemmelse i fingrene på sin ketcherhånd og heller ikke i stand til at lukke den fuldstændigt), til hvad der blev hendes “værste” sæson siden hendes oprindelige gennembrud ( dog ikke at det virkelig betyder noget på det tidspunkt). Hun sluttede som nr. 29 og vandt kun en titel (i Birmingham i sin anden turnering tilbage på turen). Men Kvitova vendte sig tilbage for at føre turnéen i antal titler i ’18 (hun gjorde det
sidst i ’11) og vendte tilbage til top 5. Hun nåede sin tredje karriere slamfinale i ‘Australian Open’, hvor hun tabte til Naomi Osaka men steg til # 2 i rankingen. Hun rangerede så højt som nr. 2 i fire forskellige sæsoner (den første der kom i ’11) i løbet af årtiet, og kom ofte inden for en enkelt sejr fra at tage førstepladsen. Men det gjorde hun aldrig.

26 af Kvitovas 27 singletitler kom i løbet af 2010’erne (kun to af Serena Williams ’37), ligesom 52 af hendes 55 Top 10 sejre, med fire der kom over verdens # 1’er. Otte Premier-titler på højt niveau blev vundet af den tjekkiske spiller, inklusive tre sejre på gruset i Madrid. Hun var 8-2 i sådanne finaler, og hun vandt WTA-finalen i ’11 og olympisk bronze i ’16. Hendes syv top 10 sæsoner var på højde med Williams og Caroline Wozniacki i årtiet (Kvitova havde også en # 11 finish). Hendes syv WTAF-optrædener var de fleste i årtiet, skønt hun endte med en syv-kamps stime med tab i WTAfinalen, der begyndte med ’15-finalen, hvor hun gik 0-3 i round robin-spillet i både 2018 og ’19. Kvitovas rollesom dominerende spiller på seks tjekkiske titelvindende hold gør at hun er kun bagefter Chris Evert (8) og Billie Jean King (7) med flest titler i FEDcuppens historie (hun er på højde med Rosie Casals), og er denmest vindende spiller, siden Evert vandt sin sjette i 1982. Hun var 26-8 i single for CZE i tiåret (30-10 karriere), inklusive en imponerende 21-2 fra 2011-15.
Når man taler om, hvor velidt hun er, afsluttede Kvitova 2010’erne med at have vundet turnéens Karen Krantzcke Sportsmanship Award otte år i træk og på linje med Kim Clijsters som hædret de fleste gange i en karriere (aha … den * rigtige * grund til belgierens ‘ 20 comeback!).

Men som 2020’erne begynder, er tiden næsten snedigt begyndt at bide Kvitova i hælen. Hun er nu en af ​​turnéens veteraner. Den lyse måske nr. 1-spiller i verdenen i de tidlige 2010’er vil fylde 30 om mindre end to måneder i det nye år, med stadig en hel række karrieremål tilbage. I årtier tidligere kan en sådan periode i en karriere vise sig at være et slutpunkt, men det ændrede sig i det sidste årti. Selv med den enorme bølge af unge, slam-værdige talenter, der styrter ind i WTA-festen i de sidste par sæsoner, holdt Kvitova mere end sin egen fest(se hendes episke serie vs. Ash1919 #1 Ash Barty) og fortsatte med at vise en overvældende dominans i korte perioder, selvom hun aldrig helt har været i stand til at opretholde et sådant løb over en hel sæson.

Så den manglende placering som nr. 1, og chancen for at være den mest dekorerede Fed Cup-spiller *nogensinde* og retten til at løfte et slam-trofæ højt et andet sted end på All-England Club, bare for at nævne nogle få, der forbliver som “opnåelige” præstationer for Kvitova inden den eventuelle kærlighed, der vil finde sted et eller andet sted nede ad tidslinjen. En stor del af 2020’erne kan stadig efterlade feltet “Petra-fied.” (Petra-skræmt).

#3 – Angelique Kerber, GER
… hvis der var en pris for tiårets “mest forbedrede” spiller, så ville det sandsynligvis være Kerber. Da 2010’erne begyndte, ville ingen have været i stand til at forudsige, at den oversete tysker langsomt ville opbygge sit spil, selvtillid og karriere så meget i løbet af tidsperioden , til et punkt, hvor hun ville have været inde i overvejelserne om at være den bedste kvindelige spiller i 2010erne der ikke hedder Serena. Faktisk ville man selv i 2015 have været hårdt presset til at tro, at den spiller, der blev født i Bremen af polske forældre i samme år (1988), hvor Steffi Graf vandt sin “Golden Slam”, ville vinde flere slams i årtiet end nogen andet anden spiller end Williams.

Det viste sig, at det største nummer, Kerber nogensinde lavede, var at overbevise verden om, at hun ikke eksisterede.

Kerbers uventede stigning til toppen af sporten blev markeret af en midtkarriereengagement, der så hende arbejde på at blive muligvis den mest sportstrænede spiller på touren (side om side m / Wozniacki) Og tilføje hendes store defensive færdigheder en vilje til at tage chancer og spille for at *vinde*, ikke bare konkurrere godt. I den sidste halvdel af tiåret blev Kerber endelig den længe ventede tyske efterfølger af den store Graf (Kerbers barndoms idol), da hun viste sig at have sit “karriereår” i en alder af 28 og have en evne til at vende midtpunktforsvaret til pointvindende angrebstennis helt til rangeringen som nr. 1 og (hidtil) tre fjerdedele af en karriereslam, og besejrede Williams i to finaler.

Der var svage vinde i det tidlige årti om, hvad der skulle komme. Før hun vandt sin første turneringssingeltitel, var Kerber (rangeret nr. 92) en overraskende U.S. Open semifinalist i 2011 og besejrede to seedede spillere (# 12 Radwanska, # 26 Pennetta) undervejs. I 2012 brød hun ind i top 10 i foråret, nåede Wimbledon semis og afsluttede sæsonen i top 5 (en første for en tysk kvinde, siden Graf var nr. 1 i ’96). Hun førte Tyskland til sin første Fed Cup-finale i 22 år i 2014, da hun tabte til den tjekkiske maskine. Bare 3-9 i turneringsfinaler fra 2010-14, da hun satte scenen for sit breakout-år ved at gå 4-1 i ’15, inklusive vinde titler på fire overflader (inklusive hendes første sejre på både rød og grøn grus, samt græs).

Fem år efter at hun havde sat sit navn på en slam, og fire år efter at hun havde nået en semifinale i endnu en slam, havde Kerber fart på i ’16 og forbløffede tennisverdenen ved at *vinde* en tredje og hentede Australian Open-titlen i sin 33. karriere slam og besejrede S.Williams i finalen ( overraskende nok hendes hidtil *eneste* karriere sejr over en nr. 1). Efter at have reddet MP i sin 1. runde-kamp (en åben æra først for en eventuel slamvinder) mod Misaki Doi, blev Kerber den første tyske slamchampion siden Graf i ’99. Det var kun begyndelsen. Kerber vandt 63 kampe den sæson (stadig hendes karriere højeste), endte som nr. 1, vandt US Open (besejrede Karolina Pliskova, som havde forhindret hende i at nå #1med en sejr i Cincinnati uger tidligere) og kom SÅ TÆT PÅ at sammensætte *den* mest gennemførte sæson af en singlespiller i hele tiåret, da hun var en sejr fra sejren i Wimbledon (tabte til Williams), OL (tabt til en uventet guldmedalist Puig) og WTA-finalen (tabte til en uventet mester Cibulkova, der var gået 1-2 i round robin runderne)

Den fysiske og mentale træthed der kom fra at afslutte sit karriereår, så ud til at blive hængende ind i det følgende år for Kerber. Hun har været op og ned mellem linjerne lige siden. En sæson senere gik hun titelløst og nåede kun en finale, idet hun havde den største ikke-skades/trække sig relaterede etårs nedtur for en verdens nummer 1 i turnéhistorien, og faldt helt ned til nr. 21 Hun kom lidt tilbage i ’18, og besejrede S.Williams i endnu en slamfinale (den første spiller, bortset fra Venus Williams, der nogensinde har gjort det) for at vinde Wimbledon og vinde et tredje ben af en karriereslam. Da Kerber (30) tog titlen, sluttede han sig til S.Williams, Pennetta og Li som slam-mestre, der blev kronet i tredivene i løbet af årtiet, og bare en af ti kvinder i den åbne æra der har gjort det i aldersgruppen. Efter at have afsluttet året som nr. 2 i ’18 gled Kerber næsten ud af top 20 (endte som #20) igen i 2019, nok en gang uden titel.

De sidste fire sæsoner i årtiet viste et underligt mønster for Kerber i lige og ulige år, hvilket man måske bedst kan ses i hendes slamresultater i disse sæsoner. I 2016 og ’18 var hun henholdsvis 20-2 og 18-3 i slams. I ’17 (6-4) og ’19 (4-4) faldt hendes resultater markant. I årtiet var hun 70-17 i slams i lige år, men bare 31-20 i ulige. Alligevel var hun en af de få spillere, der var sund nok til at spille i alle fyrre slams, der blev konkurreret i i 2010’erne.

I alt vandt Kerber 12 titler (i 30 finaler) mellem 2010-19, inklusive et 3-1- i slamfinaler. Hun var 0-7 i finaler på højt niveau, WTAF og olympisk, og kom til kort i slutningen af nogle af årtiets mest episke og mindeværdige kampe (’18 AO semi vs. Halep, ’19 IW finale vs. Andreescu ). Selv med hendes forskellige op- og nedture noterede Kerber 39 Top 10-sejre i årtiet og endte selv i Top 10 seks forskellige sæsoner. Hendes tiår vil helt sikkert sikre hende en Hall of Fame plads, når hendes tennisdage er forbi, men hvis hun kan finde en måde at vinde en Roland Garros-titel (hun nåede til QF i 2012 & ’18), vil hun tilføje sit navn til en kort liste over sportens legender, der har vundet hver større titel mindst en gang. Snart bliver hun 32 år og Kerbers muligheder vil sandsynligvis svinde for at opnå dette (alle kan trods alt ikke være Serena), men 2020 *er* et lige tal. Så…

#2 – Simona Halep, ROU
… årtiets “krigergudinde” i en relativt tæt krop, Halep kanaliserede (på gode og dårlige måder) ligesom både Justine Henin (rumænerens tennisidol og små-men-stor-i-hjerte-slægtninge) og Jana Novotna (hendes “psykiske tvilling” fra en anden æra, der på lignende måde kæmpede forbi sine egne mentale vejspærringer inden hun endelig opnåede sit største karriereøjeblik) i løbet af 2010’erne. Ligeså Hendes modstandsdygtighed der kom til at definere de immaterielle forhindringer, der skal overvindes, før selv en af verdens bedste atleter nogle gange kan tillade sig selv at “rumme det hele.”

Halep’s tennis udødelighed var hårdt tjent, men vil stå tidens prøve, fordi selv i en æra med jeg-ønsker-det-sker-nu “PDQ” tennisgeneration af stjerner, vil sport altid være vært for talentfulde individer, der stadig tvivler på sig selv og søger at tvinge deres bestræbelser op til en næsten uopnåelig standard, for så se omstændigheder tvinge dem til at udholde en næsten Hercules række af potentielt psykologisk belastende arbejde, inden de belønnes med den ultimative succes. For Halep var det sidste årti to store titler, 64 uger som nr. 1 (#10 i WTAs historie), back-to-back sæsonafslutningsrangering som nr. 1 (udført af kun fire andre – Davenport, Henin, Wozniacki og S .Williams – i dette århundrede) og tourens længste aktive perioder i Top 10 (309 uger, næsten dobbelt så langt som det næst længste aktive forløb) og Top 20 (329), som tiåret slutter.

Halep der, som juniormester i Roland Garros i ’08, besluttede noget kontroversielt at gennemgå brystreduktionsoperation i en alder af 17, hovedsageligt fordi hun troede, at det ville forbedre hendes “evne til at reagere hurtigt” på banen. Hun havde sit gennembrud i WTA-sæsonen i 2013 og vandt et halvt dusin titler (i 6 finaler) og steg fra omkring 50 i verden for at afslutte året som nr. 11. En sæson senere blev hun den første rumæner, siden 1996 Spirlea, der nåede til top 10, og derefter den første fra sin nation, der nåede en slamfinale (på Roland Garros) siden 1980 Ruzici. Hun tabte i Paris i tre hårde sæt til Maria Sharapova (russeren erklærede det som den hårdeste af hendes slamfinalesejre). Det ville ikke være sidste gang, Halep kom tæt på stor succes, kun for at misse det til sidst.

Selvom hun opretholdt et højt tennisniveau, og forblev hver sæson fra 2014 frem i top 5, manglede det højeste niveau af succes – en slamtitel. Problemet var stort set hos Halep selv. Halep indrømmede, at da hun var en lille pige, havde “hun ikke modet til at drømme”, og da hun nåede midten af tyverne, efter at have været på touren i næsten et årti, fortsatte hendes værste fjende med at være en stædig mangel på tro på sig selv. Selvom hun ofte havde rabiatisk støtte fra sin nation og fandt en coach (Darren Cahill), der var empatisk med sine psykiske forsøg, forblev hendes streg af perfektionisme et irriterende emne. Hun ville komme tæt på det ultimative øjeblik i sporten, men fortsatte med at gå glip af herligheden. Nogle gange blev hun forhindret af fortidens holdninger, mens hun nange gange manglede indre tillid i de vigtigste øjeblikke – og et hårrejsende temperament, der ofte førte hende til at svigte sig selv ved de mindste fejl, selv mens hun var ved at vinde en kamp, der undertiden førte til, at hun mistede sit fokus og tabte store muligheder – viste sig at være en selvopfyldende profeti om hendes egne evner. Men hun gav aldrig op.

Efter en kort pause med Cahill, efter at han var stoppet i foråret 17 og udstedte Halep et ultimatum, efter at han troede, hun havde givet op i en kamp mod Johanna Konta i Miami, blev Simona endelig “bange” og lovede for at rette op på de interne fejl, som kun *hun* kunne løse. Øjeblikket og hendes reaktion på det ændrede alt. Hun nåede sin anden RG-finale et par måneder senere (tabte mod Ostapenko efter at have holdt en 6-4 / 3-0, med 3 BP for 4-0, føring). Tabet efterlod hende hvor hun kun skulle bruge en sejr til at nå nr. 1, men hun nåede toppen om efteråret i Beijing (besejrede RG-vindere som Sharapova og Ostapenko, før hun tabte i finalen mod Garcia) og afsluttede sæsonen som nr.1. I Australian Open den efterfølgende januar, tiltrak Halep sig næsten opmærksomheden fra den *faktiske* mester for begivenheden (Wozniacki) med sin utrolige række af maratonpræstationer – da hun kæmpede sig tilbage fra at være væsentligt bagud og vinde kampene alligevel, der var skade og udmattelse i den intense Melbourne-varme – på vej til en tredje slamfinale. Det var den største ikke-mesterskabsprestation i hele årtiet, og uden tvivl nogensinde. Hun endte med at blive indlagt på hospitalet efter begivenheden, men hendes kurs var bestemt til noget stort.

På Roland Garros det forår skulle hun endelig nå en slamtitel. I Haleps tredje finale på fem år i Paris blev det endelig triumf for den modstandsdygtige rumæner endelig en realitet med hendes jomfru-slamtitel, der på en eller anden måde gjorde det hele værd – al den hjertesorg, vrede, skade, blod, sved, tårer og skuffelse. Hendes velfortjente øjeblik i solen udløste et crescendo af lettelse, tilfredshed og beundring både fra og for Halep, fra legioner af fans og edspillere, hvilket cementerede hendes arv ikke kun som en national sportsheltinde i Rumænien, men som en af de mest elskede tennismestre over hele verden. Da hun også har nået de store Premier-finaler i Rom, Montreal og Cincinnati (går 1-2, og kommer et MP væk mod Bertens i sidstnævnte finale fra den første nogensinde Rogers Cup / Cincy-titel i back-to-back-uger), hun kopierede sin nr. 1-sæson i ’17 med sin anden i ’18. Da hendes succes havde hjulpet hende med at lære at være mere “chill”, og selv med en Cahill der trådte væk fra coaching i et år, fik en (endelig) afslappet Halep en uventet sejr i Wimbledon en sæson senere, hvor hun spillede måske den bedste kamp af sin karriere i en imponerende sejr over S.Williams i SW19-finalen om slam-titel # 2.

Efter mange indhøstede lektioner havde indbygget en stadig voksende tillid til hendes egne evner bragte Simona en ekstra særlig bonus, der bemærkelsesværdigt måske endda har toppet hendes sejr i Paris. *DET* titelløb handlede om at bevise for sig selv, hvad hun var i stand til. Hun lærte sig selv altid at være stærk og den anden titel handlede om, hvad hun var *blevet* til på grund af den hårdt tilkæmpede erfaring.

I alt nåede Halep 19 singeltitler i tiåret (i 36 finaler) og gik 2-3 i slam mesterskabskampe (hendes fem finaler var den tredje meste i 2010’erne bag S.Williams 19 og Sharapova’s 6) og 7-9 i Premier-finaler på højt niveau, mens hun også nåede WTAF-mesterskabskampen i ’14. Hun vandt 39 Top 10-sejre og nåede mindst QF i 13 af tiårets sidste 24 slams, inklusive en SF ved U.S.Open, den eneste slam, hvor hun ikke nåede til finalen. Måske mest imponerende var dog Haleps evne til ikke at være udsat for et fald i ranglisten siden sit oprindelige gennembrud i 2013. Efter en nr. 11-slutning det år løb hun af med sæsonafslutnings rangeringer 3-2-4-1-1-4 i træk for at lukke tiåret på samme niveau som Serena Williams for flest Top 5 sæsoner – 6 – i 2010’erne, men hun var den eneste, der nåede tallet i *på hinanden følgende* sæsoner. Den sidste spiller, der nåede seks Top 5 singlesæsoner i træk, var Martina Hingis fra 1996-2001.

Halep førte Rumænien til Fed Cup semifinalerne i ’19 efter at have detroniseret tjekkierne i 1.runde (påtog sig sin holdlederrolle ved at gå 4-0 i World Group singlespil den sæson, før hun tabte i en afgørende dobbeltkamp en runde senere til den eventuelle mester Frankrig), men var endnu ikke i stand til at fortsætte sit vindermønster. Det forbliver en af de få ting der er tilbage til Halep, der talte åbent efter at have vundet RG, at hendes sidste “drøm” var at vinde en olympisk medalje for hendes elskede Rumænien. Hun får den chance (sandsynligvis hendes sidste) i ’20 i Tokyo, men det blev for nylig annonceret, at hun ikke vil spille Fed Cup i debutåret for begivenhedens nye format i 2020 sæsonen.

Mens Halep har nægtet rygter om, at hun for nylig blev forlovet for at blive gift, vil hun ikke desto mindre nå sin 30-års fødselsdag mindre end et år efter, at sæsonen ’20 slutter. Henin havde allerede trukket tilbage *to gange*, da hun blev 29 år. Medmindre hendes Wimbledon-løb, en overraskelse endda for hende, åbner døren (og hendes øjne) for mere, undrer man sig over, hvor meget længere tid vi har Halep at beundre i tennis landskabet. Uanset hvor lang tid det er, vil det dog tjene som en udvidet mulighed for at være vidne til det konkrete bevis på, at bjerge er der for at blive besteget, uanset hvor mange forsøg det kan tage at nå toppen.