Årets sidste Grand Slam-turnering, US Open, står for døren. I damesingle tegner turneringen til at blive fuldstændig åben. Det er der for så vidt ikke noget nyt i. 

Siden Serena Williams vandt Australian Open i begyndelsen af 2017 og senere på året fødte sin datter, har kvindetennis været utrolig jævnbyrdig. Det står i stærk kontrast til årene forud, hvor Serena totalt dominerede kvindetennis og vandt 12 Grand Slam-turneringer i single siden 2010.

En lang række forskellige spillere har vundet de store turneringer og skiftevis siddet på verdensranglistens førsteplads. Spillere som vores egen Caroline Wozniacki, rumænske Simona Halep, lettiske Jelena Ostapenko, amerikanske Sloane Stephens, japanske Naomi Osaka og australske Ashleigh Barty har alle vundet deres første Grand Slam-triumf, siden Serena påbegyndte sin pause fra tennis i 2017.

Og ser man på de øvrige store turneringer i kvindetennis, Premier-turneringerne og sæsonfinalen, udvides billedet endnu mere. Spillere som ukrainske Elina Svitolina, tjekkerne Petra Kvitova og Karolina Pliskova, hollandske Kiki Bertens, amerikanske Madison Keys og en række andre spillere vinder skiftevis turneringerne. Det betyder, at antallet af realistiske bejlere til US Open-titlen formentlig ligger på mellem 15-20 spillere.

Siden sit comeback til tennisverdenen i 2018 har Serena prøvet at genvinde sin dominans. Men det har været svært. Faktisk har hun ikke vundet en eneste titel – i Grand Slam-turneringer eller WTA-turneringer – siden sit comeback, selvom hun har kæmpet bravt.

Måske mest spektakulært i sidste års US Open-finale, som Serena tabte til Naomi Osaka, og hvor Serena røg i clinch med kampens dommer. Derudover er det blevet til nederlag i Wimbledon-finalerne i 2018 mod tyske Angelique Kerber og i år mod Halep.

Det ser ud til, at den 24. Grand Slam-triumf er blevet lidt af en forbandelse for Serena. Inden de tre seneste Grand Slam-nederlag havde hun forinden vundet 10 af de seneste 12 Grand Slam-finaler, hun havde spillet. Ganske imponerende. En 24.

Grand Slam-triumf er ikke blot endnu en titel i rækken. Vinder Serena nr. 24 vil hun tangere Margaret Courts rekord på 24 Grand Slam-sejre, som er det højeste antal nogensinde i kvindetennis. Serena har allerede vundet flere Grand Slam-titler i single end legender som Steffi Graf, Martin Navratilova og Chris Evert, men hun ønsker tydeligvis at træde det sidste skridt op og blive den mest vindende i historien. Årets US Open er nok ved at være sidste udkald, hvis det skal lykkes.

Hendes udfordring er, at hun er begyndt at se mere slidt ud og ikke kan dominere sin modstandere fysisk, som hun kunne tidligere. Dertil kommer spørgsmålet, om hun kan holde sig skadesfri gennem de syv kampe, der skal til for, at hun igen kan vinde et Grand Slam-trofæ. Senest måtte hun ved den store opvarmningsturnering i Toronto trække sig undervejs i finalen mod det nye canadiske stjerneskud Bianca Andreescu. Siden har Serena ikke spillet, og spørgsmålet er, om hun er skadesfri til at kunne spille en lang turnering.

Men Serena er Serena. Det er ikke for ingenting, at hun er sin generations suverænt mest vindende spiller og en af historiens allerstørste. Og derfor er hun blandt de største favoritter til US Open-titlen. Ganske spektakulært møder Serena allerede i 1. runde sin gamle rival, russiske Maria Sharapova. Det bliver interessant at følge.

De øvrige bejlere til titlen er primært den forsvarende mester Osaka, australske Barty, rumænske Halep, tjekkiske Pliskova og stjerneskuddet Andreescu. Med amerikanske Madison Keys og Sofia Kenin som outsidere til titlen. Men det kan sagtens blive en helt anden, fordi feltet er så åbent.

Caroline Wozniacki er ikke blandt favoritterne, om end hun er blandt de 15-20 spillere, der kan vinde turneringen. Hende chance er, at US Open er den Grand Slam-turnering, hvor hun har præsteret stabilt godt gennem en årrække. Om end det er rigtigt, at Wozniacki har oplevet sin største succes med sejren ved Australian Open sidste år, har hun tidligere stået i to US Open-finaler, der dog begge endte med nederlag til Kim Clijsters i 2009 og Serena i 2014.

Mandag går det løs. Og vi får at se, om Serena to uger senere kan løfte det trofæ, hun så brændende ønsker sig. Eller om US Open bliver endnu en Grand Slam-turnering ved kvinderne, hvor uforudsigeligheden hersker.

Artiklen er skrevet af: Ron Amir