Fem gange har Andy Murray stået som taber i finalen af Australian Open. Nu går han for første gang ind til turneringen som verdens nummer 1, hvor Novak Djokovic er manden, der skal byde britten op til dans.

Wimbledon-titel, OL-guldmedalje, vinder af sæsonfinalerne og nummer 1 på verdensranglisten. 2016 var et forrygende år for Andy Murray. Alligevel kan britten ikke være helt fortrøstningsfuld forud for årets første Grand Slam-turnering.

For selvom han har nået finalen hele fem gange i løbet af sin karriere, er det blevet til lige så mange finalenederlag. Og fire af gangene har det været til kongen af Australian Open, Novak Djokovic.

Serberen er seksdobbelt vinder af turneringen og forsvarende mester, og han har ikke tænkt sig at lade andre komme i nærheden af det trofæ, han nærmest har haft ejerskab over, siden han vandt sin første titel i 2008. For selvom han i slutningen af 2016 mistede pladsen som verdensranglistens nummer 1, er serberen stadig uhyggelig stærk.

For blot en uge siden var det netop Novak Djokovic, der trak det længste strå mod Andy Murray i finalen i Doha, hvor det til tider var verdensklassetennis, som de to stjerner diskede op med. Andy Murray var blandt andet nede med tre matchbolde i andet sæt, men fik afværget og tvunget kampen ud i et afgørende sæt. Djokovic var dog stærkest til sidst og vandt opgøret 6-3, 5-7, 6-4.

Den kamp kan meget vel vise sig at være en forsmag på, hvad der venter i dette års finale ved Australian Open. For selvom der er flere andre, der byder sig til, så er Murray og Djokovic absolutte storfavoritter til at stå i finalen.

Hvem skal udfordre den suveræne top 2?

Verdens nummer fire, Stan Wawrinka, har altid stået lidt i skyggen, når de store favoritter skal udpeges. Ikke desto mindre er han den seneste vinder af en Grand Slam, da han slog Novak Djokovic i US Open-finalen i september sidste år.

Wawrinka var også manden, der tilbage i 2014 slog Djokovic ud af kvartfinalerne ved Australian Open, der på det tidspunkt havde vundet turneringen de tre seneste år. Schweizeren gik hele vejen til finalen, hvor han slog Rafael Nadal og sikrede sig sin første Grand Slam-titel. Året efter slog han igen Djokovic. Denne gang i finalen ved French Open.

Wawrinka har selv indrømmet, at han til tider svinger for meget i niveau, men alligevel ligner han det oplagte bud på en dark horse ved årets Australian Open. Det er samtidig værd at bemærke, at Wawrinka har tre Grand Slam-titler på CV’et, hvilket er lige så mange som verdensetteren, Andy Murray.

3. seedede Milos Raonic og 5. seedede Kei Nishikori er i den grad også værd at holde øje med ved årets Australian Open. Raonic nåede i sidste uge semifinalerne i Brisbane efter blandt andet at have slået Rafael Nadal ud. Canadieren blev dog stoppet af Grigor Dimitrov, der endte med at vinde turneringen efter en finalesejr over Nishikori, der i løbet turneringen også spillede fremragende tennis. Dimitrov ser dermed ud til endelig at have fået gang i sit spil, og han er også en mand, man skal holde øje med.

Nadal og Federer på svær mission

To tidligere deltagere som man umuligt kan undgå at holde øje med er naturligvis Roger Federer og Rafael Nadal. Begge har haft et skadesplaget 2016, og de vil forsøge at vise, at de er på vej tilbage på det niveau, der har gjort dem til nogle af de bedste spillere tennisverdenen nogensinde har set. Men med deres seedninger render de allerede tidligt ind i stærke modstandere.

Roger Federer er seedet 17 i Melbourne og står til at skulle forbi Kei Nishikori i fjerde runde og dernæst Andy Murray i en eventuel kvartfinale. Rafael Nadal får også sit at se til, da han står til blandt andet at møde det tyske stortalent Alexander Zverev i tredje runde, mens at en eventuel kvartfinale ligner et opgør mod Milos Raonic.

Dermed ser vejen til finalen noget vanskelig ud for både Nadal og Federer, men med det niveau alle ved, de kan finde frem, skal man aldrig afskrive dem.

Vanskelig første runde for Djokovic

Vejen mod finalen ser en smule nemmere ud for Andy Murray, der i sin første runde skal op imod ukrainske Illya Marchenko, mens Novak Djokovic må ventes at få noget hårdere modstand.

Han skal allerede i første runde møde spanske Fernando Verdasco, der i sidste uges turnering i Doha havde hele fem matchbolde mod netop Djokovic, da de mødtes i semifinalen i Doha. Serberen fik dog med det yderste afværget og vandt opgøret.

Murray står til at møde 16. seedede Lucas Pouille i fjerde runde, mens Federer eller Nishikori ligner kvartfinalemodstanderen, hvis det går som forventet. Og i en eventuel semifinale står verdensetteren til at møde Stan Wawrinka.

Djokovic derimod står til at møde Milos Raonic i seminfinalen, mens 15. seedede Grigor Dimitrov og 8. seedede Dominic Thiem ligner serberens modstandere i henholdsvis fjerde runde og kvartfinalen.

Så selvom ingen af dem kommer sovende til det, så forventer eksperter, fans og resten af tennisverdenen en gentagelse af sidste års finale.

Spørgsmålet er så bare, om Andy Murray endelig kan få brudt den forfærdelige finalestatistik, eller Novak Djokovic skriver tennishistorie ved at være den første spiller nogensinde med hele syv Australian Open-trofæer i pokalskabet.

Australian Open vises på Eurosport 1 og Eurosport 2 mandag fra kl. 01.00 dansk tid.

1.runde for top-10 spillere, Federer og Kyrgios:

Andy Murray (1) – Illya Marchenko          Novak Djokovic (2) – Fernando Verdasco

Milos Raonic (3) – Dustin Brown.             Stan Wawrinka (4) – Martin Klizan

Kei Nishikori (5) – Andrey Kuznetsov       Gael Monfils (6) – Jiri Vesely

Marin Cilic (7) – Jerzy Janowicz                Dominic Thiem (8) – Jan-Lennard Struff

Rafael Nadal (9) – Florian Mayer             Tomas Berdych (10) – Luca Vanni

Roger Federer (17) – Jürger Melzer            Nick Kyrgios (14) – Gastao Elias