18-årige Felix Auger-Aliassime er den hidtil yngste semifinalist i Miami Open nogensinde. Da han servede for både 1. og 2. sæt sneg nerver i form af flere dobbeltfejl og "direktører" sig ind og forhindrede en plads i karrierens største finale

Når en teenager for alvor træder ind på scenen blandt etablerede stjerner på ATP-touren er det nærliggende at anvende formuleringen “en stjerne er født”, hvilket heller ikke forekommer urimeligt, da 18-årige Felix Auger-Aliassime (CAN) ved ATP 1000 turneringen Miami Open blev den yngste nogensinde til at nå en semifinale ved den prestigefyldte turnering.

Imidlertid har Auger i tenniskredse allerede været betragtet som en” stjerne i svøb” siden han som 14-årig fik en hel tennis-verden til at spærre øjnene op, da han kvalificerede sig til en ATP Challenger i Granby (CAN), hvor han efterfølgende med yderligere 2 sejre spillede sig i en kvartfinale – bl.a. med sejr over den daværende no. 196 Darian King (BAR), inden han efter 3 sæt måtte bøje sig for no. 143 Yoshihito Nishioka (JPN), der i dag er no. 64 på ranglisten.

Tennisavisens skribent, Anders Lammers skrev dengang nedenstående artikel om det canadiske vidunderbarn – med canadisk mor og far fra Togo – i Sport Fortalt.

http://sportfortalt.dk/felix-auger-aliassime-canadas-vidunderbarn/

Samme år havde Auger som junior få uger efter sin 15-års fødselsdag 8. august vundet en Grade 1 turnering i College Park med finalesejr 6-2, 7-6(6) over sin næsten halvanden år ældre landsmand Denis Shapovalov, og 3 måneder senere vandt han endnu en Grade 1 i West Bradenton, hvor han i finalen vandt over den 2½ år ældre Alex De Minaur (AUS) 6-3, 6-7(2), 7-6(5).

I 2016 var Auger som 15-årig i sin første junior Grand Slam finale, hvor han dog i French Open tabte finalen 6-1, 3-6, 6-8 til Geoffrey Blancaneaux (FRA), der på dato er 2 år ældre en canadieren.

Måneden efter sin 16-års fødselsdag gik Auger hele vejen ved US Open, hvor han i semifinalen vandt 6-4, 7-5 over den 2 år ældre no. 1 på ranglisten, Stefanos Tsitsipas (GRE), og i finalen 6-3, 6-0 over den 1 år ældre no. 6, Miomir Kecmanovic (SRB). hvilket var Augers sidste optræden i junior regi, idet han derefter udelukkende har koncentreret sig om at blive etableret på ATP-touren.

Thomas Kønigsfeldt, Felix Auger-Aliassime
Foto: Modtaget af Thomas Kønigsfeldt, der ses sammen med Felix Auger-Aliassime efter US Open 2016

Denis Shapovalov sluttede også sin junior-karriere i 2016, hvor han viste sin landsmand vejen, da han i semifinalen vandt 4-6, 7-6(5), 6-2 over Stefanos Tsitsipas og i finalen 4-6, 6-1, 6-3 over Alex De Minaur.

596729319JD00684_Day_Thirte
2016 Getty Images – Denis Shapovalov vinder junior US Open 2016

I de efterfølgende sæsoner har begge de canadiske supertalenter været de suverænt bedste i Verden i deres respektive årgange, men trods nederlaget til sin yngre landsmand i College Park har det indtil videre været Shapovalov, der har været tættest på den absolutte ATP top, og han har desuden vundet begge deres efterfølgende indbyrdes opgør, da han ved en ATP Challenger i Drummondville (CAN) i 2017 vandt 7-5, 6-3 i semifinalen og i 1. runde ved US Open 2018 måtte Auger trække sig, da Shapovalov førte 7-5, 5-7, 4-1.

Da Shapovalov fyldte 18 år 15. april 2017 var hans ATP-rangering no. 180, men ved årets afslutning var han avanceret til no. 51, og han fortsatte fremgangen i 2018, hvor han sluttede året som no. 27, og på den seneste rangliste er han no. 23.

Auger sluttede 2018 som no. 108, og det så umiddelbart ud til, at han som 18-årig ikke helt ville opnå samme resultater som Shapovalov på samme alderstrin, idet Auger havde flere tidlige exits i både ATP Challenger og ATP turneringer, indtil han i juni vandt en ATP Challenger i Lyon og ugen efter var i finalen i endnu en fransk Challenger i Blois.
Derefter fulgte en periode, hvor det bedste resultat var en kvartfinale ved ATP 250 i Chengdu (CHN), indtil han vandt endnu en Challenger i Tashkent (UZB).

I starten af 2019 fortsatte Auger med “middelmådige” resultater i form af tidlig exit i de første 5 turneringer, hvorved han fortsat var lige udenfor top 100, men et wildcard til ATP 500 i Rio de Janeiro (BRA) satte skub i udviklingen, da han indledte med at sende no. 15 Fabio Fognini (ITA) ud i 1. runde, og han blev først stoppet i finalen, hvor han tabte 3-6, 5-7 til Laslo Djere (SRB), som også blev stopklods kort efter ved ATP 250 i Sao Paulo (BRA).

Augers næste turnering var ATP 1000 i Indian Wells, hvor han i 2. runde (R64) for 3. gang af 3 mulige igen vandt over Stefanos Tsitsipas, som for længst er etableret i ATP-toppen, hvor han er no. 10.
I 3. runde tabte Auger derefter 7-6(2), 4-6, 6-7(5) til Yoshihito Nishioka, der som nævnt herover havde vundet, da de mødtes i kvartfinalen i Granby i 2015.

Karrierens største resultat kom dog den aktuelle ATP 1000 turnering Miami Open i Florida, hvor Auger i kvalifikationen vandt 4-6, 6-4, 6-1 over no. 150 Luca Vanni (ITA) og i kvalfinalen 7-6(1), 6-2 over no. 105 Paolo Lorenzi (ITA).

I hovedturneringen var første modstander Casper Ruud (NOR), der tog sæt fra canadieren men måtte se sig slået 3-6, 6-1, 6-2 i R128.
I R64 måtte Auger atter i 3 sæt, men der blev ikke efterladt tvivl i 3. sæt, da han vandt 6-4, 4-6, 6-0 over no. 36 Marton Fucsovics (HUN).

Derefter skiftede Auger til 2-sæts kampe med jævnbyrdige 1. sæt, som endte tiebreak, da han i R32 vandt 7-6(5), 6-4 over no. 54 Hubert Hurkacz (POL), og i 1/8-finalen 7-6(4), 6-4 over no. 19 Nikoloz Basilashvili (GEO).

Stilen fortsatte i kvartfinalen med 7-6(3), 6-2 over no. 13 Borna Coric (CRO), der viste sin fulde anerkendelse af sin modstanders kvaliteter med dette tweet.

Med dette resultat har Auger skrevet tennis-historie, idet han er den hidtil yngste semifinalist nogensinde ved Miami Open, og hvis ikke de berømte nerver, som uundgåeligt dukker op ved tærsklen til den helt store triumf, havde meldt sig på afgørende tidspunkter i semifinalen mod servespecialisten John Isner (USA), havde Auger med stor sandsynlighed stået i søndagens finale.

Selvom Isner er kendt for at bombe serve-esser af sted, havde Auger i 1. sæt rimeligt godt styr på amerikaneren, da han på intet tidspunkt havde problemer med selv at holde serv, og ved 2-2 havde Auger 3 break-muligheder, som Isner dog afværgede i vanlig stil med et par serve-esser, men ved 3-3 blev Isner brudt rent, så Auger ved 5-4 kunne serve for sættet.

Det var her de berømte nerver blandede sig i kampen, og efter 3 canadiske dobbeltfejl kunne Isner bryde tilbage og derefter sikre sig sættet 7-3 i tiebreak.

I 2. sæt måtte Auger redde en enkelt break-mulighed ved 1-1, men han holdt fast i serven, og i stedet brød han Isners serv til 4-2, hvorefter begge holdt serv, så Auger ved 5-3 kunne serve for 2. sæt, men ligesom det var tilfældet i 1. sæt, spillede nerverne ham et puds, da både en dobbeltfejl og en “direktør” af en afbrænder gav Isner mulighed for at bryde tilbage, hvilket han ikke var sen til at udnytte, og amerikaneren vandt derefter sin 9. tiebreak i turneringen og sikrede sejren 7-6(3), 7-6(4).

Auger viste i løbet af kampen – og turneringen – spil af så høj klasse, at ingen kan være i tvivl om, at der venter en glorværdig karriere med store resultater i overskuelig fremtid, og han har grund til – når skuffelsen over at have tabt kampen på gulvet har lagt sig – at være både stolt og fortrøstningsfuld med hensyn til fremtiden, hvor han uden tvivl vil blive bedre i stand til at håndtere det mentale pres i de afgørende situationer.

Semifinalen betyder desuden, at Auger rykker op som no. 33 på ATP-ranglisten.

Federer urørlig for Shapovalov

Drømmen om en ren canadisk teenage-finale var således spoleret, og det skulle efterfølgende vise sig, at der heller ikke blev plads i finalen til Shapovalov, der i den anden semifinale mødte sit idol Roger Federer (SUI), som var totalt dominerende og spillede sig sikkert i sin Masters finale no. 50, da han vandt 6-2, 6-4.

Den unge canadier ramte ikke det niveau, som han hidtil havde vist i turneringen, hvilket respekten for den legendariske modstander formentlig har været medvirkende til.
Efter 2-6 i 1. sæt fik Shapovalov en god start på 2. sæt, da han både holdt serv og havde break-muligheder ved 15-40 i Federers serv, men mulighederne blev ikke udnyttet, hvorefter canadieren i stedet kom bagud 0-40 og blev brudt på den 2. break-mulighed til 1-2.

Federer holdt serv rent til både 3-1 og 4-2 samt 5-3, og han servede kampen sikkert hjem ved 5-4, hvor Shapovalov vandt sit eneste point i Federers serv siden de misbrugte break-muligheder i starten af sættet.

I stedet for en teenage-finale bliver det således en finale mellem Roger Federer – der fylder 38 år samme dag som Auger bliver det halve (19 år) den 8. august – og 33-årige John Isner, der vandt turneringen i 2018 med finalesejr over Alexander Zverev (GER) 6-7(4), 6-4, 6-4.

Shapovalov kan til gengæld glæde sig over, at han på mandag avancerer til 20. pladsen på ranglisten, og han vil med stor sandsynlighed sammen med Auger komme til at præge verdenstoppen i en lang årrække fremover.

Finalen mellem Isner og Federer kan følges live på både Tennistv.com og Viaplay lørdag kl. 1900, og den bliver efterfølgende vist forskudt på TV3 Max kl. 2215.